En un reciente segmento de noticias del canal de noticias alemán "Das ERSTE", los presentadores hablaron del Sistema de Devolución de Depósitos (DRS) que funciona en el país. El DRS funciona con una premisa sencilla, que en las botellas de PET o de vidrio hay un pequeño depósito que se puede reclamar cuando el envase se devuelve a la tienda. Hay tres categorías en el sistema, las botellas de plástico PET de un solo uso, las botellas de vidrio reutilizables y las botellas PET reutilizables. Un gráfico muestra la respectiva huella de carbono de cada tipo (fig.1), mostrando las botellas de PET reutilizables como la solución de envasado más respetuosa con el carbono. Con Alemania a la cabeza de los envases rellenables, hablamos con Anna Schoon, directora de cuentas clave de Petainer para las botellas de PET rellenables, para analizar por qué 2022 es el año en el que hay que empezar a cambiar a los envases de botellas de PET rellenables.

Los residuos de plástico son un problema que se ve menos en los países que tienen sistemas de devolución de depósitos con envases rellenables, ¿puede sugerir por qué puede ser esto?

Un sistema de devolución del depósito fomenta la devolución de las botellas al sistema, ya que tirar una botella es tirar el depósito pagado por ella. Las botellas de PET de un solo uso tienen un depósito más alto en comparación con las botellas de PET rellenables, un reconocimiento del mayor impacto medioambiental potencial de las botellas de plástico de un solo uso. Esto facilita que los clientes elijan la opción más ecológica, las botellas de PET rellenables. El hecho de que los clientes puedan devolver las botellas a los supermercados participantes es cómodo y rápido, y se nota: las tasas de reciclaje en Alemania llegan a ser de ~94%. El beneficio claro es que se filtra menos plástico en el medio ambiente, lo que cuesta que se limpie. En España, que no tiene un SDR, 744 millones de euros se destina a la limpieza de los residuos de envases abandonados cada año.

Fig.1 Cifras de Das ERSTE, botellas de 1L. Comparable a las cifras internas de Petainer

En Alemania, algunos productores pueden acceder a una botella de pool, ¿es una forma fácil de empezar como productor?

En Alemania, los productores pueden acceder a una "botella de pool", que es una botella con la misma forma utilizada por muchas marcas. Genossenschaft Deutscher Brunnen (GDB), por ejemplo, ofrecen una botella de piscina a los embotelladores de agua mineral de toda Alemania, que dan servicio a más de 180 manantiales de agua mineral. El ya famoso 'Perla' La botella utilizada por GDB es fabricada por Petainer en la República Checa. Cuando se recoge una botella del pool de GDB a través del DRS, todas se llevan a una planta de procesamiento y el productor puede acceder a ellas una vez lavadas y revisadas. Lo que esto permite es que los productores tengan siempre acceso a una botella para llenar, incluso si la botella se devuelve en una región diferente. Esto se debe a que los embotelladores se abastecen de un almacén regional, y no de su propio suministro que tendrían que recuperar. Como las botellas de la reserva son necesarias para mantener el bucle, es más probable que se procesen durante su vida útil máxima.

Con los precios del PET reciclado en alza, ¿puede ayudar el cambio a las botellas rellenables?

El suministro de rPET (PET reciclado) está bajo presión actualmente. Las directivas europeas están impulsando un cambio hacia un contenido reciclado de 25% para las botellas de un solo uso para 2025 y 30% para 2030. Al mismo tiempo, los diferentes hábitos de consumo durante la pandemia de Covid han provocado que menos residuos de plástico pasen por el sistema de reciclaje, reduciendo el suministro de rPET. Un esquema de SDR bien gestionado reduce el riesgo para el suministro de materiales cuando los envases de PET de alta calidad se recogen y se mantienen juntos para reducir la contaminación de los materiales mezclados.  

La incorporación de material reciclado en una botella de plástico de un solo uso reducirá su huella de carbono, con un porcentaje medio de alrededor de 25% actualmente. Sin embargo, una botella de PET rellenable sin material reciclado tiene una huella de carbono menor que una botella de un solo uso con contenido de rPET. Sin la necesidad de incorporar rPET para cumplir los objetivos de sostenibilidad, las botellas de PET rellenables ofrecen una solución perfecta. Además, una botella de PET rellenable utilizará 90% menos de plástico a lo largo de su vida útil, ya que con cada llenado se deja de fabricar una botella del mismo volumen. Al final de su vida útil, las botellas de PET rellenables son reciclables de botella a botella y se convierten en nuevos productos sin perder ninguna de sus propiedades. Hay que tener en cuenta que se pueden añadir hasta 30% de rPET a botellas rellenables, lo que contribuye a su sostenibilidad, y para aquellos con objetivos ambiciosos es una opción que debería considerarse.

Los compradores devuelven sus envases reutilizables en una máquina expendedora inversa o los entregan en la tienda.

¿Qué podría precipitar en 2022 un gran cambio hacia las botellas rellenables?

El recién elegido gobierno de coalición de Alemania ya está en marcha, y los comentaristas esperan que lidere con un enfoque verde, lo que podría traer el cambio de los envases de un solo uso a los rellenables. El primer paso que se espera es poner en marcha medidas estrictas para alcanzar el objetivo existente de 70% para los envases rellenables a finales de 2022, que se había reducido a 43% a partir de 2019. El mayor obstáculo hasta la fecha ha sido el recorte de costes entre los supermercados y los productores, que ha impulsado más ventas de botellas de un solo uso. Con la voluntad política ejercida por el nuevo gobierno de coalición, los productores pueden esperar que este mercado se abra a los envases rellenables y cosechar los beneficios. Fuera de Alemania, se está presionando a la UE para que introduzca un objetivo de 50% rellenables para el año 2030, lo que podría ahorrar la emisión de hasta 3,7 millones de toneladas de CO2. No se trata sólo de un cambio europeo, muchas marcas en México están ampliando su gama de productos disponibles en botellas de PET rellenables. Por lo tanto, existe un claro apetito a nivel mundial por más envase rellenable.

¿Cómo afecta al medio ambiente el paso a las botellas de PET rellenables?

Para los productores de bebidas, el uso de botellas de PET rellenables de 1L con contenido reciclado de 30% puede suponer una reducción de la huella de carbono de 28% (frente a 0% de rPET), y frente al vidrio rellenable tiene un beneficio de 81% en la reducción de carbono durante su vida útil. Las botellas de PET rellenables que se retiran de la cadena de suministro simplemente se retiran del parque de botellas para ser recicladas y utilizadas en la producción de nuevas botellas. El contenido reciclado junto con el energía renovable que alimenta los centros de Petainer, está ayudando a los propietarios de marcas a cumplir sus objetivos de sostenibilidad y a trabajar para ser neutrales en cuanto a las emisiones de carbono.

En una época en la que los clientes perciben las soluciones al final de la vida útil de un producto tan importantes como la huella de carbono, la botella de PET rellenable con PET reciclado es la solución sostenible definitiva. Esta combinación de reutilización, contenido reciclado y fin de vida responsable, hace que las botellas de PET rellenables sean perfectamente adecuadas para la economía circular.

Petainer ha comenzado a ofrecer el reciclaje de bucle cerrado, esto parece que marcará una gran diferencia para los clientes...

Petainer ofrece un verdadero bucle cerrado para el reciclaje. Cuando una botella se retira del esquema rellenable, ahora podemos reciclarlas en nuevas botellas. En nuestra fábrica checa, tomamos el PET reciclado procedente del esquema DRS y procesamos este material en copos de PET reciclado aprobados por la ESFA. Un verdadero circuito cerrado garantiza una materia prima de alta calidad, ya que podemos evitar que entren en el flujo plásticos mezclados, etiquetas y otros materiales extraños. El sistema de Petainer es único al ofrecer una verdadera solución de bucle cerrado con menores emisiones de CO2 en comparación con otras formas de procesamiento. Dentro del modelo de bucle cerrado, los productores maximizan el valor de sus residuos de plástico. En lugar de tener que comprar rPET a precio de mercado, se puede utilizar el propio suministro de los productores, reduciendo el coste global de las botellas nuevas y garantizando que el PET se recicla.

Las botellas rellenables son reciclables de botella a botella. Petainer puede ofrecer Petainer IR Flake, nuestro propio material rPET.

Conclusión

Petainer considera que los envases de PET rellenables son una herramienta esencial para reducir los residuos de plástico en el medio ambiente, reducir las emisiones de carbono y apoyar un uso más saludable del plástico. Los nuevos esquemas de SDR que no incluyen los envases de PET rellenables se están perdiendo los beneficios; no deberían utilizarse sólo para resolver el problema inmediato de reducir los residuos de plástico que se vierten en el medio ambiente, sino que son el paso adelante para modificar el comportamiento de los consumidores en lo que respecta a los envases.